Η καλύτερη εικόνα των α Κενταύρου Α και Β, από το Hubble

Το πιο κοντινό στη Γη σύστημα αστέρων είναι η φημισμένη ομάδα α Κενταύρου. Βρίσκεται στον αστερισμό του Κενταύρου, σε απόσταση 4,3 ετών φωτός, και αποτελείται από ένα διπλό σύστημα, με μέλη τους αστέρες α Κενταύρου Α και α Κενταύρου Β, συν τον αμυδρό ερυθρό νάνο α Κενταύρου C, γνωστό επίσης και ως Εγγύτατο του Κενταύρου.

Το Διαστημικό Τηλεσκόπιο Hubble μας έδωσε αυτήν την εκπληκτική φωτογραφία στην οποία αποτυπώνονται ο λαμπρός α Κενταύρου Α (αριστερά) και ο α Κενταύρου Β (δεξιά), που λάμπουν στο σκοτάδι σαν προβολείς αυτοκινήτου. Η εικόνα είναι αποτέλεσμα παρατηρήσεων που έγιναν στα οπτικά και σε υπέρυθρα μήκη κύματος.

Ο α Κενταύρου Α έχει ίδιο φασματικού τύπο με τον Ήλιο, G2, και είναι ελαφρώς μεγαλύτερος,  ενώ ο α Κενταύρου Β είναι αστέρας φασματικού τύπου Κ1 και λίγο μικρότερος. Περιφέρονται γύρω από ένα κοινό κέντρο βαρύτητας με περίοδο 80 ετών και η ελάχιστη μεταξύ τους απόσταση είναι 11 αστρονομικές μονάδες (1 αστρονομική μονάδα = η μέση απόσταση Γης-Ήλιου). Επειδή αυτοί οι δύο αστέρες, μαζί με το αδερφάκι τους, τον Εγγύτατο του Κενταύρου, είναι οι πλησιέστεροι στη Γη, έχουν μελετηθεί διεξοδικά από τους αστρονόμους. Επίσης, είναι από τους πρώτους στόχους όσον αφορά το κυνήγι κατοικήσιμων εξωπλανητών.

Χρησιμοποιώντας το όργανο HARPS του Ευρωπαϊκού Οργανισμού Διαστήματος, οι αστρονόμοι έχουν ήδη ανακαλύψει έναν πλανήτη που περιφέρεται γύρω από τον α Κενταύρου Β. Κατόπιν, στις 24 Αυγούστου 2016, οι αστρονόμοι ανακοίνωσαν τη συναρπαστική ανακάλυψη ενός πλανήτη με μέγεθος σαν της Γης στην κατοικήσιμη ζώνη γύρω από τον Εγγύτατο του Κενταύρου.

Πηγή: NASA